Con la pandemia COVID-19 che continua a sfuggire al controllo, il miglior risultato economico che chiunque può sperare è una recessione più profonda di quella successiva alla crisi finanziaria del 2008. Ma data la risposta politica finora imperfetta, le possibilità di un risultato molto peggiore aumentano di giorno in giorno.

Lo shock per l’economia globale del COVID-19 è stato più veloce e più grave della crisi finanziaria globale del 2008 (GFC) e persino della Grande Depressione. In quei due precedenti episodi, i mercati azionari sono crollati del 50% o più, i mercati del credito si sono congelati, sono seguiti ingenti fallimenti, i tassi di disoccupazione sono saliti sopra il 10% e il PIL si è contratto ad un tasso annuo  del 10% o più. Ma tutto ciò è avvenuto in circa tre anni. Nell’attuale crisi, in tre settimane si sono concretizzati risultati macroeconomici e finanziari altrettanto disastrosi.

All’inizio del mese di Marzo, ci sono voluti solo 15 giorni prima che il mercato azionario statunitense precipitasse del 20% – il declino più veloce di sempre. Il 24 Marzo i mercati erano in calo del 35% .  Anche le principali società finanziarie come Goldman Sachs, JP Morgan e Morgan Stanley prevedono che il PIL degli Stati Uniti diminuirà del 6% nel primo trimestre e dal 24% al 30% nel secondo. Il segretario al Tesoro americano Steve Mnuchin ha avvertito che il tasso di disoccupazione potrebbe salire alle stelle al di sopra del 20% (il doppio del livello toccato durante il GFC).

In altre parole, ogni componente della domanda aggregata – consumi, spese in conto capitale, esportazioni – è in caduta libera senza precedenti. Mentre la maggior parte dei commentatori “fai da te” ipotizzavano una recessione a forma di V – con una produzione in forte calo per un quarto e poi un rapido recupero di quello successivo – ora dovrebbe essere chiaro che la crisi COVID-19 è qualcos’altro. La contrazione in atto sembra non essere né a V né a U né a L (una forte recessione seguita da un ristagno). Piuttosto, sembra un I: una linea verticale che rappresenta i mercati finanziari e il crollo dell’economia reale.

Neanche durante la Grande Depressione e la Seconda Guerra Mondiale la maggior parte delle attività economiche ha veramente chiuso, come è successo oggi in Cina, negli Stati Uniti e in Europa.

Lo scenario migliore sarebbe una recessione più grave del GFC (in termini di riduzione della produzione globale cumulativa) ma di breve durata, che consentirebbe un ritorno alla crescita positiva entro il quarto trimestre di quest’anno. In tal caso, i mercati inizierebbero a riprendersi quando apparirà la luce alla fine del tunnel.

Ma lo scenario migliore presuppone diverse condizioni. In primo luogo, gli Stati Uniti, l’Europa e altre economie fortemente colpite avrebbero bisogno di implementare diffuse misure di test, rintracciabilità e trattamento COVID-19, quarantene forzate e un blocco su vasta scala del tipo che la Cina ha implementato. E, poiché potrebbero essere necessari 18 mesi per lo sviluppo e la produzione di un vaccino su larga scala, gli antivirali e altre terapie dovranno essere impiegati su vasta scala.

In secondo luogo, i responsabili delle politiche monetarie – che hanno già fatto in meno di un mese quello che ci sono voluti tre anni dopo il GFC – devono continuare ad assumere misure non convenzionali per combattere la crisi tra cui tassi di interesse pari a zero o negativi.

In terzo luogo, i governi devono distribuire massicci stimoli fiscali, anche attraverso erogazioni dirette di denaro alle famiglie. Data l’entità dello shock economico, i deficit fiscali nelle economie avanzate dovranno aumentare dal 2-3% del PIL a circa il 10% o più. Solo i governi centrali dispongono di bilanci ampi e sufficientemente forti da impedire il collasso del settore privato.

Ma questi interventi finanziati con deficit devono essere pienamente monetizzati. Se fossero finanziati attraverso il debito pubblico standard, i tassi di interesse aumenterebbero drasticamente e la ripresa sarebbe soffocata in culla. Date le circostanze sono diventati opportuni, gli interventi proposti da lungo tempo dalla componente progressista della scuola moderna della teoria monetaria, comprese la distribuzione di risorse “a pioggia” (“helicopter drops”).

Sfortunatamente per lo scenario migliore, la risposta della sanità pubblica nelle economie avanzate è stata molto al di sotto di ciò che sarebbe stato necessario per contenere la pandemia, e il pacchetto di politiche fiscali attualmente in discussione non è né ampio né abbastanza rapido da creare le condizioni per un recupero tempestivo. Come tale, il rischio di una nuova Grande Depressione, peggiore dell’originale – una Grande Depressione – sta aumentando di giorno in giorno.

A meno che la pandemia non venga fermata, le economie e i mercati di tutto il mondo continueranno la loro caduta libera. Ma anche se la pandemia è più o meno contenuta, la crescita complessiva potrebbe ancora non tornare entro la fine del 2020. Dopotutto, è probabile che un’altra stagione virale inizi con nuove mutazioni; gli interventi terapeutici su cui molti contano possono rivelarsi meno efficaci di quanto sperato. Quindi, le economie si contrarranno di nuovo e i mercati crolleranno di nuovo.

Inoltre, la risposta fiscale potrebbe colpire un muro se la monetizzazione di disavanzi enormi inizia a produrre un’inflazione elevata, soprattutto se una serie di shock negativi dell’offerta correlati al virus riduce la crescita potenziale. E molti paesi semplicemente non possono intraprendere tali prestiti nella propria valuta. Chi salverà governi, società, banche e famiglie nei mercati emergenti?

In ogni caso, anche se la pandemia e la ricaduta economica fossero messe sotto controllo, l’economia globale potrebbe ancora essere soggetta a una serie di rischi di coda ” cigno bianco “. Con l’avvicinarsi delle elezioni presidenziali statunitensi, la crisi COVID-19 lascerà il posto a nuovi conflitti tra Occidente e almeno quattro potenze revisioniste: Cina, Russia, Iran e Corea del Nord, che stanno già utilizzando la guerra informatica asimmetrica per minare gli Stati Uniti dall’interno. Gli inevitabili attacchi informatici al processo elettorale degli Stati Uniti possono portare a un risultato finale contestato, con accuse di “manipolazione” e possibilità di violenza e disordine civili.

Allo stesso modo i mercati stanno ampiamente sottovalutando il rischio di una guerra tra Stati Uniti e Iran quest’anno; il deterioramento delle relazioni sino-americane sta accelerando quando ciascuna parte incolpa l’altra per la portata della pandemia di COVID-19. È probabile che l’attuale crisi acceleri l’attuale balcanizzazione e il disfacimento dell’economia globale nei prossimi mesi e anni.

Questa tripletta di rischi – pandemie non contenute, arsenali di politica economica insufficienti e cigni bianchi geopolitici – basterà a spingere l’economia globale in una depressione persistente e un crollo in fuga del mercato finanziario. Dopo l’incidente del 2008, una risposta forte (sebbene ritardata) ha riportato l’economia globale dall’abisso. Questa volta potremmo non essere così fortunati.

da un’analisi di NOURIEL ROUBINI su project-syndicate.org del 24-mar-2020