Con almeno 44 vaccini nella fase iniziale di sviluppo quale risultato possiamo aspettarci? Il primo vaccino a tagliare il traguardo sarà quello più sicuro ed efficace? O saranno i vaccini per i quali ricerca e sviluppo hanno ricevuto i maggiori finanziamenti quelli che diventeranno disponibili per primi, o forse quelli sviluppati con minori ostacoli normativi?

La risposta potrebbe essere un vaccino che rientra in tutte queste categorie. Se vogliamo massimizzare le possibilità di successo e avere abbastanza dosi per porre fine alla pandemia, gli sforzi frammentari attuali non saranno sufficienti. Se mai ci fosse stata un’occasione per uno sforzo globale e coordinato per lo sviluppo di un vaccino utilizzando un approccio “big science”, quella è senza dubbio quella che stiamo vivendo.

Esiste una solida esperienza in attività scientifiche su larga scala finanziate con fondi pubblici e che riuniscono competenze e risorse globali verso un obiettivo comune. Il Progetto Manhattan durante la seconda guerra mondiale non ha prodotto solo armi nucleari in breve tempo; ha portato a innumerevoli cambiamenti nel modo in cui scienziati di molti paesi lavorano insieme. Il progetto Genoma umano e il CERN (Organizzazione europea per la ricerca nucleare) ha coinvolto scienziati di tutto il mondo nella ricerca di base operando dai loro laboratori domestici attraverso il lavoro di gruppo locali e virtuali.

Adottare questo approccio ampio e coordinato allo sviluppo di un vaccino SARS-CoV-2 non solo salverà potenzialmente centinaia di migliaia di vite, ma aiuterà anche il mondo a prepararsi meglio alla prossima pandemia.

Un’iniziativa di questa portata non sarà facile. La condivisione straordinaria di informazioni e risorse sarà fondamentale, compresi i dati sul virus, i vari candidati al vaccino, i coadiuvanti del vaccino, le linee cellulari e i progressi nella produzione. Consentire diversi approcci e iniziative durante le prime fasi produrrà il vantaggio di una sana competizione che è vitale per motivare e incentivare lo sforzo scientifico.

Successivamente si deciderà quali candidati giustificano ulteriori esplorazioni in base al solo merito scientifico. Ciò richiederà di attingere al lavoro già supportato da molte agenzie governative, organizzazioni indipendenti come la Coalition for Epidemic Prepared-ness Innovations e aziende farmaceutiche e biotecnologiche per garantire che non vengano persi candidati vaccini potenzialmente importanti. Solo così possiamo iniziare a restringere il campo di ricerca di quei candidati per tutte le fasi della sperimentazione clinica. Questa lista deve inoltre basarsi su quei candidati che hanno la potenzialità per essere sviluppati, approvati e prodotti nel modo più efficiente.

I test devono essere condotti in parallelo, non in sequenza, utilizzando progetti adattivi, ottimizzati per la velocità e testati in diverse popolazioni – paesi ricchi e in via di sviluppo, dai bambini agli anziani – in modo da poter in definitiva proteggere tutti. Poiché il virus si sta diffondendo rapidamente, saranno necessari test nelle comunità in cui è possibile ottenere rapidamente risposte, ciò significa eseguire prove in qualsiasi parte del mondo, non solo in posizioni di test predefinite. Lavorare con i organismi regolatori sin dall’inizio del processo aumenterà la probabilità di approvazioni rapide e, una volta approvato, uno sforzo coordinato garantirà la disponibilità di quantità sufficienti per tutti coloro che necessitano del vaccino, non solo per il miglior offerente.

Tutto ciò richiederà ingenti finanziamenti, che è la grande richiesta della ‘grande’ scienza. Gli studi clinici in fase avanzata non sono economici, né la produzione di vaccini. Sebbene i nuovi metodi modulari di fabbricazione possano accelerare il processo e ridurre i costi, una singola struttura per vaccini può costare mezzo miliardo di dollari. Anche la distribuzione ha un costo. Pertanto, per garantire una produzione sufficiente di vaccini SARS-CoV-2, sono necessari incentivi per coinvolgere i produttori per capacità su larga scala. Per quanto riguarda la diffusione, quelle organizzazioni con esperienza nella distribuzione globale dei vaccini, come Gavi, potranno essere pronte.

Idealmente, questo sforzo sarebbe guidato da un team con un meccanismo di consulenza scientifica di altissima qualità che potrebbe operare, ad esempio, sotto l’egida dell’Organizzazione mondiale della sanità (OMS). Ma nulla di tutto ciò sarà possibile senza la volontà politica e l’impegno globale dei leader dei paesi del G7 e del G20 e delle organizzazioni multilaterali, come l’OMS e la Banca mondiale. Una pandemia di questa portata, che colpisce così tante vite, mezzi di sostentamento ed economie, lo richiede.

Sotto molti aspetti, COVID-19 è più simile al progetto Manhattan rispetto ad altri grandi sforzi scientifici, non solo perché comporta l’applicazione della scienza e non solo in termini di scala, ma perché è un problema di sicurezza globale. Nella corsa allo sviluppo di un vaccino SARS-CoV-2, tutti devono vincere.

Pubblicato su Science online il 25 marzo 2020