«Non parlare con nessuno. Non toccare nessuno»

Intervista con il divulgatore scientifico, autore di SPILLOVER (salto di specie), un libro per comprendere il coronavirus

Sono le cinque del pomeriggio a Bozeman, una piccola città del Montana (Stati Uniti), dove gli spazi sono vasti e non è necessario imporre la distanza sociale con la forza, perché fa parte del paesaggio da tempo immemorabile.

David Quammen, 72 anni, coltiva il suo giardino quando il telefono squilla. “Passeggiamo con il cane attraverso il vicinato, saluto i vicini dall’altro marciapiede e in tre settimane non sono stato più vicino a due metri da qualcuno diverso da mia moglie”, ha detto questo giornalista veterano e Diffusore scientifico che anni fa ha viaggiato per i quattro angoli del pianeta inseguendo i virus zoonotici, ovvero saltando dagli animali agli umani.

Il risultato è stato Spillover. Infezioni animali e prossima pandemia umana

Il libro affascina e spaventa. Per quello che conta: il mondo delle infezioni animali. E per quello che prevede: una pandemia umana molto simile al virus che causa covid-19 . Ora è uno dei lavori di riferimento per comprendere l’entità microscopica che ha paralizzato il mondo.

Domanda. Sei sorpreso da quello che sta succedendo ?

Risposta. Niente affatto. Tutto – il virus di un pipistrello che in seguito passa agli umani, la connessione a un mercato in Cina, il fatto che si tratta di un coronavirus – era prevedibile. Questo è quello che mi hanno detto gli esperti che ho intervistato per il mio libro.

Niente ti sorprende?

, la mancanza di preparazione da parte dei governi e dei sistemi sanitari pubblici per affrontare un virus come questo. Sono sorpreso e deluso. La scienza sapeva che sarebbe successo. I governi sapevano che sarebbe potuto succedere, ma non si sono preoccupati di prepararsi.

Perché?

Gli avvisi dicevano: potrebbe essere l’anno prossimo, tra tre o otto. I politici si dicevano: non spenderò soldi per qualcosa che potrebbe non accadere sotto il mio mandato. Questo è il motivo per cui il denaro non è stato speso in più letti d’ospedale, in reparti di terapia intensiva, respiratori, maschere, guanti.

Senza questa mancanza di preparazione, non saremmo tutti confinati?

Anzi. La scienza e la tecnologia adeguata per affrontare il virus esistono. Ma non c’era volontà politica, quindi denaro, e coordinamento tra i governi locali e nazionali e tra i governi del mondo. Inoltre non c’è volontà di combattere i cambiamenti climatici. La differenza tra questo e il cambiamento climatico è che questo sta uccidendo più velocemente.

Perché il pipistrello è all’origine di così tanti virus, dalla SARS all’Ebola, e anche alla SARS-CoV-2?

pipistrelli sembrano essere sovrarappresentati come ospiti naturali di questi pericolosi virus. Per vari motivi. Innanzitutto, sono sovrarappresentati nella diversità dei mammiferi. Una specie su quattro di mammiferi è una specie di pipistrello.

Questo significa che ci sono molti pipistrelli?

Non è semplicemente che ce ne sono molti in numero, ma che esiste una grande diversità di pipistrelli. Ed è possibile che ogni diversa specie di pipistrello abbia la propria specie di virus. Questa diversità di specie offre un ampio margine per la diversità di virus.

Quali altri motivi spiegano perché i pipistrelli sono la fonte di così tanti virus?

pipistrelli vivono a lungo. Uno delle dimensioni di un topo può vivere 18 o 20 anni. Un topo vive uno o due anni. I pipistrelli nidificano insieme in enormi colonie. Ne ho visti 60.000 in una grotta, tutti messi insieme. La longevità e il sovraffollamento sono circostanze ottimali affinché i virus passino all’infinito da un individuo all’altro. E un’altra cosa: ora ci sono prove, anche se non è certo, che i pipistrelli abbiano un sistema immunitario che si è evoluto per essere più ospitale verso corpi estranei.

E si stanno avvicinando alle aree urbane, giusto?

. In particolare i grandi pipistrelli dei tropici e subtropicali. Stiamo distruggendo i loro habitat e cercano cibo nelle aree umane dove ci sono frutteti e alberi da frutto nei parchi. Tutto ciò li avvicina agli umani, il che, attraverso le loro feci e le urine, aumenta le probabilità che i virus si diffondano direttamente o attraverso gli animali domestici.

Dovremmo temere i pipistrelli?

No, sono animali meravigliosi, necessari per l’integrità degli ecosistemi. La soluzione non è di toglierci i pipistrelli ma di lasciarli soli.

Come?

Questa pandemia è una terribile opportunità per educare, per capire il nostro rapporto con il mondo naturale.

Siamo noi umani responsabili di ciò che sta accadendo?

Senza dubbio. Tutti gli umani, tutte le nostre decisioni: cosa mangiamo, i vestiti che indossiamo, i prodotti elettronici che abbiamo, i bambini che vogliamo avere, quanto viaggiamo, quanta energia bruciamo. Tutte queste decisioni fanno pressione sul mondo naturale. E queste richieste sul mondo naturale tendono ad avvicinarci ai virus che vivono negli animali selvatici.

È la vendetta della natura?

Non lo direi, perché sono un materialista darwiniano. Non personalizzo la natura. Non credo in una natura con una N maiuscola capace di vendetta o emozioni. Gli umani sono più abbondanti di qualsiasi altro grande animale nella storia della Terra. E questo rappresenta una forma di squilibrio ecologico che non può continuare per sempre. Ad un certo punto ci sarà una correzione naturale. Succede a molte specie: quando sono troppo abbondanti per gli ecosistemi, succede qualcosa a loro. A corto di cibo, o nuovi predatori si evolvono per divorarli, o le pandemie virali li abbattono. Le pandemie virali interrompono, ad esempio, le esplosioni di popolazioni di insetti che parassitano gli alberi. C’è un’analogia con gli umani.

Siamo come questi insetti?

No. Siamo molto più intelligenti degli insetti della giungla. Dobbiamo essere in grado di vedere cosa ci sta succedendo e trasformare lo shock in un riaggiustamento del nostro modo di vivere su questo pianeta.

Scrivi che “Offriamo ai virus più opportunità che mai”.

Perché siamo di più e perché siamo più connessi l’uno con l’altro. Quando andiamo nella giungla e catturiamo un animale selvatico – un roditore, un pipistrello, un pangolino, uno scimpanzé – e questo animale ha un virus, e questo virus ci salta addosso e scopre che dentro di noi può replicarsi e che può essere trasmesso da un essere umano a un altro … Quando tutto ciò è accaduto, questo virus è preso dall’ingordigia. È entrato da una porta che gli offre un’enorme opportunità.

Perché siamo 7,7 miliardi di potenziali ospiti e perché siamo iperconnessi: la peste bubbonica uccise forse un terzo della popolazione europea, ma nel XIV secolo non poté passare in Nord America o Australia. Il virus che causa covid-19 è uno dei virus di maggior successo del pianeta, insieme al ceppo pandemico dell’HIV.

Cosa hai imparato negli ultimi tre mesi sui virus?

Una cosa che mi sorprende è che, fino ad ora, questo virus non si sta evolvendo troppo velocemente. Alcuni scienziati, come Trevor Bedford a Seattle, hanno prelevato campioni di varie persone in tempi diversi e in diverse parti del mondo e hanno disegnato un albero genealogico del virus. Hanno scoperto che i genomi del virus non variano molto nello spazio e nel tempo. Il virus non cambia perché non è necessario. Sta avendo tanto successo – passando da un essere umano a un altro, in ogni paese del pianeta – che, dal punto di vista dell’evoluzione, non ha alcuna pressione a cambiare: sta andando bene così com’è.

Per quanto tempo puoi avere tanto successo?

Fino a quando non avremo un vaccino. In quel momento, potrà provare ad evolversi. In realtà non ci prova, perché non ha intenzione, è solo un virus. Ma per selezione naturale, potrebbe accidentalmente trovare il modo di schivare il vaccino. E poi inizierà la nostra corsa per trovare migliori e nuovi vaccini. Ma è quello che già facciamo con l’influenza: abbiamo bisogno di un nuovo vaccino ogni anno perché è in continua evoluzione.

Nel frattempo, il distanziamento sociale e la chiusura hanno un effetto sul virus?

. Confinandoci, gli togliamo l’opportunità per diffondersi nel modo ampio e intenso di oggi.

Un modo di pensare alle pandemie è il seguente. In ogni popolazione di potenziali vittime, ci sono persone sensibili al virus. Ci sono persone infettate dal virus. Ci sono persone morte. Ci sono persone infettate che si sono riprese e che sono più protette da reinfezioni.

Quindi si raggiunge un punto in cui il bilancio delle vittime è elevato, il numero recuperato è elevato e il numero di infetti può ancora essere elevato, ma il numero di persone sensibili può essere relativamente basso e disperso. E’ allora che il virus che infetta non ha l’opportunità di contattare chi è sensibile.

E poi?

A questo punto, la pandemia tende a finire.

Intervista a David Quammen di “El Paìs” del 19 Aprile 2020>>